Detección, diagnóstico y tratamiento del cáncer colorrectal

El cáncer colorrectal es una enfermedad que puede afectar a cualquier persona, aunque el riesgo aumenta con la edad. El cáncer colorrectal es el tercer tipo de cáncer más común en hombres y mujeres en los Estados Unidos, según los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades.

Se conoce como una enfermedad "silenciosa" ya que a menudo no produce síntomas, hasta que el cáncer es difícil de curar. Sin embargo, si el cáncer se detecta y trata tempranamente, antes del desarrollo de los síntomas, el índice de cura puede ser bastante alto.


Prevención

Evitar el cáncer colorrectal siempre es mejor que tratarlo una vez que se ha desarrollado. Desafortunadamente, no existen métodos confiables para eliminar el riesgo por completo. Sin embargo, hay muchas cosas que puede hacer para disminuir su riesgo.

Seguir las pautas de vida sana y examinaciones regulares de la American Cancer Society y el American College of Colon and Rectal Surgeons le ayudará a reducir su riesgo de contraer esta enfermedad. Recuerde que el cáncer colorrectal a menudo puede prevenirse y, con frecuencia, es tratable si se lo detecta a tiempo.


Factores de riesgo

Los factores de riesgo de contraer cáncer de colon incluyen:

  • Ser mayor edad (es más común en personas mayores de 50 años)
  • Dietas altas en grasas, hipercalóricas y bajas en fibras
  • Tener ciertos tipos de pólipos que se desarrollan en el colon o el recto
  • Colitis ulcerosa
  • Genes heredados que aumentan su riesgo
  • Las mujeres con un historial de cáncer de ovario, útero o mama
  • Parientes de primer grado que hayan tenido cáncer colorrectal
  • Fumadores
  • Alto consumo de alcohol
  • Falta de actividad física

Síntomas

Las señales y los síntomas comunes del cáncer de colon pueden incluir:

  • Un cambio en los hábitos intestinales, lo que incluye diarrea, constipación o sentir que el intestino no se vacía por completo
  • Sangre en la materia fecal
  • Materia fecal más delgada que de costumbre
  • Malestar abdominal general
  • Pérdida de peso sin motivo aparente
  • Fatiga constante
  • Vómitos
  • Ciertas afecciones sanguíneas, incluyendo anemia

Opciones de tratamiento

Las tres formas principales de tratamiento del cáncer de colon son la cirugía, la radioterapia y la quimioterapia. Según en qué etapa se encuentre el cáncer y el estado de salud general del paciente, estos tratamientos pueden usarse solos o combinados.

Cirugía

La cirugía es el tratamiento más común para todas las etapas del cáncer de colon y el único tratamiento que puede ser curativo si se lo usa solo.

Escisión local 

Si el cáncer se detecta tempranamente, el tumor principal y la zona del tejido normal circundante pueden extirparse sin cortar el abdomen, usando un endoscopio o un colonoscopio, o bien a través de una incisión en la piel. Luego, se cosen los bordes el tejido sano, usualmente sin efectos permanentes en el sistema digestivo. Si el cáncer está contenido dentro de un pólipo, este procedimiento se denomina polipectomía.

Resección segmentaria de colon (colectomía)

Los cirujanos extirpan el cáncer y la extensión del tejido sano de cualquiera de los lados del área anómala, así como los ganglios linfáticos y vasos sanguíneos cercanos. Usualmente, se extirpa entre un cuarto y un tercio del colon, según la ubicación del cáncer. En la mayoría de los casos, las secciones restantes del colon se vuelven a unir y se restaura la función intestinal normal.

Las resecciones del colon pueden realizarse mediante el uso de los siguientes enfoques:

  • Enfoque abierto estándar a través de una gran incisión en la pared abdominal
  • Técnicas laparoscópicas que usan entre cuatro y cinco incisiones pequeñas.
  • Cirugía laparoscópica de una sola incisión: las partes anómalas del colon se extirpan a través de una pequeña incisión en el ombligo.

Aunque, a menudo, la cirugía laparoscópica resulta en una hospitalización ligeramente más breve y una recuperación más rápida, no siempre es el mejor enfoque para todos los pacientes.

Colostomía

Si el tumor está demasiado avanzado para ser extirpado, está bloqueando el intestino o el cirujano no puede reconectar las áreas restantes del colon después de la resección, es posible que se requiera una colostomía. Una colostomía es una abertura que abarca desde el intestino hasta la pared abdominal. Se coloca una bolsa especial de plástico con una placa frontal adhesiva sobre la colostomía para recolectar los desechos.

Una colostomía puede ser temporal o permanente, según la situación. Muchas pueden cerrarse en una operación subsiguiente, una vez que la situación haya mejorado.

Radioterapia

La radioterapia usa rayos de alta energía para matar células cancerígenas y reducir tumores. Después de la cirugía, la radiación puede destruir pequeños depósitos restantes de cáncer que quizás no hayan sido visibles durante la intervención quirúrgica. También, si el tamaño o la ubicación del cáncer dificulta la cirugía, este tratamiento puede usarse para reducir el tamaño del tumor.

Radioterapia de haz externo

La radiación proviene de una máquina fuera del cuerpo del paciente (similar a una radiografía). Este es el tipo de radioterapia más comúnmente recomendada para el tratamiento de cáncer colorrectal. Lo que suele administrarse es un régimen diario de radioterapia, cinco días por semana durante varias semanas. A menudo, esto se combina con quimioterapia.

Quimioterapia

La quimioterapia involucra el uso de medicamentos oncológicos, ya sean administrados por vía oral o inyectados en una vena o arteria, para matar las células cancerígenas. Puede aumentar las probabilidades de supervivencia al destruir las células cancerígenas que no pueden eliminarse a través de una cirugía.

La quimioterapia también puede reducir los tumores o aliviar los síntomas del cáncer de colon avanzado. La quimioterapia principalmente se usa para tratar cáncer que ha hecho metástasis en, o se ha propagado a, otros órganos del cuerpo, comúnmente el hígado y los pulmones.

Quimioterapia sistémica

Los medicamentos oncológicos se administran en forma intravenosa o por boca para que ingresen en el flujo sanguíneo y llegue a todas las áreas del cuerpo. Debido a esto, tanto las células cancerígenas como las células normales pueden verse afectadas, lo que produce efectos secundarios. Este método es especialmente útil para aquellos casos en los que el cáncer puede haberse extendido más allá del colon.

Quimioterapia regional

La medicación se inyecta a través de un catéter a una vena, una arteria o un músculo que conduce directamente al área donde se encuentra ubicado el tumor. Este enfoque concentra la dosis de quimioterapia que llega a las células cancerígenas y limita la cantidad que llega a otras partes del cuerpo, reduciendo así los efectos secundarios. La infusión arterial hepática es un ejemplo de quimioterapia regional y se usa para el cáncer de colon que se ha propagado hasta el hígado.

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